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50 años de la tragedia del Apolo 1

50 años de la tragedia del Apolo 1, el desastre que mejoró a la NASA

Los astronautas Grissom, White y Chaffee murieron por el incendio de la cápsula durante un ensayo

6 min

Viernes, 27 de enero de 1967. Son las siete de la tarde en España. En el otro lado del Atlántico, en Cabo Cañaveral (entonces bautizado como Cabo Kennedy en honor al presidente asesinado), la tripulación del Apolo 1 entra en la cápsula espacial Apolo 1, del cohete Saturno 1B, en la plataforma 34, para comenzar un ensayo de lanzamiento. El habitáculo se convertirá en su horno de cremación en unas horas. Es la una de la tarde en Florida.

Este viernes se cumplen 50 años del accidente en el que Virgil I. Grissom, Edward H. White y Roger B. Chaffee perdieron la vida. Las pruebas transcurrían dentro de la normalidad, con algunos problemas en los sistemas de control y comunicaciones. Nada grave.

Después de más de cinco horas dentro de la cápsula, los tripulantes comenzaron la cuenta atrás del simulacro. Fue la suya también. Faltaban 10 minutos para la conclusión de las pruebas. El reloj marcaba las 18.31 en Florida; las 0.31 en España.

"¡Fuego a bordo!"

Una de las tres víctimas tuvo tiempo de gritar que había fuego a bordo. Un cortocircuito en unos cables bajo el asiento de Grissom prendió el oxígeno puro de la nave, los sistemas de respiración y la refrigeración. En 17 segundos. No pudieron abrir la escotilla desde dentro, acción que en condiciones normales requería entonces minuto y medio. Murieron asfixiados. Y calcinados.

Pasaron cinco minutos desde el chispazo hasta que los cuerpos de rescate llegaron a la cápsula, en la punta del Saturno 1B, a 60 metros de altura. Intentaron abrir la escotilla desde fuera. El denso humo dificultó mucho la operación. Ya era tarde. Los tripulantes se encontraban reclinados sobre sus asientos, boca arriba.

Como era una prueba, estaban en tierra. El cohete no tenía combustible.

Cambios para evitar episodios similares

Una investigación de 18 meses siguió al accidente. Fruto de las pesquisas, la NASA mejoró la seguridad y preparó el camino para llegar a la Luna. Entre las novedades: reemplazo del ambiente de oxígeno inflamable para pruebas en tierra por una mezcla de nitrógeno-oxígeno; retiro de los objetos inflamables de cabina; rediseño de la escotilla para abrir en 7 segundos, y mejores relaciones entre astronautas e ingenieros para implementar con rapidez los cambios de diseño.

El vuelo estaba programado para el 21 de febrero. Walter Schirra, Don F. Eisele y Walter Cunningham fueron los astronautas que siguieron con el programa Apolo.

Los tripulantes

Virgil I. Grissom, conocido como Gus, era el veterano y el comandante de la nave. 40 años. Casado con Betty L. Moore y padre de dos chicos, Scott (16 años) y Mark (14 años). Ingresó en la Fuerza Aérea Estadounidense en 1950, tras cursar estudios de ingeniería mecánica. Combatió como piloto en la guerra de Corea. Tras graduarse en la Universidad militar como ingeniero aeronáutico, se convirtió en piloto en pruebas.

En 1959, fue elegido en un grupo de siete astronautas encargados del Proyecto Mercury y el 21 de julio de 1961 realizó el segundo vuelo suborbital norteamericano en el interior de la Liberty Bell 7. Su rescate fue dramático: mientras llegaban los helicópteros, ya en la Tierra, tuvo que saltar de la cápsula. Se ahogaba. Entraba agua.

Cuatro años después, se convirtió en el primer astronauta con dos misiones en el espacio: en 1965 tripuló con John Young la Molly Brown, del Proyecto Gemini, que dio tres vueltas a la Tierra.

Edward H. White tenía 37 años. Casado. Estaba destinado a piloto del módulo de control. También ingeniero aeronáutico, ingresó en la Aviación para servir durante tres años y medio en un escuadrón de cazas estacionado en Alemania. De ahí, pasó a la base Wright Patterson como piloto de pruebas.

En 1962, se presentó como voluntario para entrar en el segundo grupo de astronautas con destino al Proyecto Gemini: actuó como piloto del Gemini IV en 1965 junto a James McDivitt. En este vuelo se convirtió en el primer astronauta americano que llevó a cabo una salida al exterior de su nave.

Roger B. Chaffee. 37 años. Casado con Maria Horn y con dos hijos. Era su primera aventura. Ingeniero aeronáutico, trabajó en el Instituto de Tecnología de la USAF, situado también en Wright Patterson. En 1963, se incorporó al tercer grupo de astronautas seleccionados para el Proyecto Apolo. Su cometido era el contacto con la cápsula y los sistemas de maniobra proyectados para estas naves. Iba en calidad de piloto de módulo de excursión lunar.