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Eleonora Viezzer, ganadora del Premio Princesa de Girona 2022 a la Investigación Científica / FPDGI

Eleonora Viezzer: "La fusión nuclear puede solucionar el desafío de abaratar la energía"

La ganadora del Premio Princesa de Girona reclama más inversión para que Europa no se quede por detrás de EEUU, que podría enchufar sus primeros reactores a la red en solo cinco años

11 min

La física Eleonora Viezzer trabaja desde la Universidad de Sevilla para desarrollar centrales de fusión nuclear que puedan acabar con la falta de energía en el mundo. Esta tecnología podría incorporarse al mix energético europeo --y reducir la factura de la luz-- en la próxima década, aunque la ganadora del Premio Investigación Científica Princesa de Girona reclama más inversión para hacerlo posible.

--Pregunta: ¿Qué sintió cuando le dijeron que había ganado?

--Respuesta: No me lo esperaba y aún no me lo creo. Estoy en una nube.

--P: ¿Y al conocer a los reyes?

--R: Increíble. Era todo tan impresionante... La familia real, un encanto. Son tan amables, abiertos... Fue una experiencia inolvidable.

La reina Letizia, la princesa Leonor y el rey Felipe VI / GALA ESPÍN - CG
La reina Letizia, la princesa Leonor y el rey Felipe VI / GALA ESPÍN - CG

--Actualmente investiga en Sevilla, pero sus raíces son cosmopolitas.

--Mi padre es un heladero italiano y mi madre, de las Filipinas, trabajaba en una tienda de souvenirs. He crecido en Italia y Austria. A los 19 años me mudé a Alemania. Soy un poco ciudadana del mundo: nací en Viena porque mis padres estaban viajando por trabajo.

--¿Cuándo llegó a España?

--En 2016, por trabajo. Había terminado el doctorado en el Instituto Max Planck en 2013 y había hecho el postdoc en Múnich. En 2016 llegué a la Universidad de Sevilla con las becas Juan de la Cierva y Marie Curie.

--¿Y cómo surgió su pasión por la fusión nuclear?

--Cuando empecé mi trabajo de fin de máster, en 2009. Tuve una asignatura en la Universidad de Múnich y me gustó tanto que le pregunté al profesor si podía hacer unas prácticas. Siempre me han interesado la física y las matemáticas, pero la fusión nuclear me atrajo porque tenemos como objetivo proporcionar una nueva fuente de energía para resolver el problema energético mundial.

--¿Qué es la fusión nuclear?

--Es la fuente de energía de les estrellas y el Santo Grial de las energías limpias. Es el proceso por el que las estrellas emiten energía. En la Tierra, estamos intentando imitar el Sol. Fusionamos dos isótopos de hidrógeno de versiones más pesadas: el deuterio, que está en el mar, y el tritio, que encontramos en la corteza terrestre. Los fusionamos y creamos una partícula alfa, una partícula de helio y emitimos una enorme cantidad de energía.

Las ganadoras de los premios Fundación Princesa de Girona de 2022 / GALA ESPÍN - CG
Las ganadoras de los premios Fundación Princesa de Girona de 2022 / GALA ESPÍN - CG

--¿Más que en las actuales centrales nucleares de fisión?

--La diferencia entre la fisión y la fusión es que, en la fisión, usamos núcleos más pesados radiactivos y vamos a dos núcleos más pequeños. En la fusión, utilizamos materias primas de la tierra (deuterio del agua del mar y tritio de la corteza terrestre) y hacemos un núcleo más pesado. Pero si comparamos la energía que emitimos con la fusión nuclear con los combustibles fósiles, con los átomos de una cucharilla de café de nuestro fuel (2,5 gramos) de deuterio o tritio podemos producir la misma energía que si quemamos 28 toneladas de carbón.

--¿Entonces, acabaremos viendo plantas nucleares de fusión en el mar?

--Tampoco hay que crearlas en el mar: simplemente necesitamos que les puedan llegar los átomos de deuterio y tritio.

--¿Qué busca su proyecto de investigación?

--Entender cómo se comporta el plasma. Llegar a un reactor basado en la fusión nuclear que obtenga una producción neta de energía.

--¿Cuándo veremos plantas de fusión funcionando?

--Tenemos las tecnologías, su avance ha dado un paso muy grande en los últimos años. Estamos preparados para conseguirlo lo antes posible, pero depende de la inversión. Podríamos tenerlo listo en la próxima década si se invierte lo necesario.

--¿Falta inversión?

--Sí. En España y en la Unión Europea colaboramos con investigadores internacionales, con Estados Unidos, Japón, etc., en el proyecto ITER. Pero hay empresas privadas en EEUU, el proyecto SPARC del MIT y Commonwealth Fusion Systems... Quieren tener el reactor de fusión en los próximos cinco años.

Eleonora Viezzer con la princesa de Girona / CASA REAL
Eleonora Viezzer con la princesa de Girona / CASA REAL

--En Europa tenemos el proyecto ITER...

--El Tokamak ITER de Francia va a desarrollar el experimento más grande de fusión del mundo. Ahora mismo, las líneas de investigación demuestran que, cuanto más grande es el reactor, más rendimiento da. Pero es otro de los desafíos: hacerlos más pequeños, abaratar costes y hacerla así más accesible.

--¿Cómo de pequeños? ¿Los reactores de fusión serán más grandes que los de fisión actuales?

--La planta entera sería de un tamaño parecido. Estamos trabajando en conceptos más compactos.

--¿Y podría ser más pequeño?

--La aplicación de superconductores de alta temperatura abre la puerta al uso de campos magnéticos más altos y, por tanto, a la reducción del tamaño de los futuros reactores de fusión.

--¿Qué es un 'tokamak'?

--Para llevar la fusión nuclear a la Tierra necesitamos una temperatura de 200 millones de grados, incluso más alta que la del Sol (15 millones). Si la alcanzamos, llegamos al plasma, el cuarto estado de la materia, un gas ionizado. No hay ningún material que pueda aguantar estas temperaturas. ¿Cómo contenemos el plasma? Utilizamos campos magnéticos para confinar el plasma en una jaula magnética. Esto es el tokamak, que utiliza bobinas de dos dimensiones (otros dispositivos tienen geometrías más complejas y son tridimensionales).

El 'tokamak' East, un reactor de fusión nuclear conocido como 'el Sol artificial chino' / EP
El 'tokamak' East, un reactor de fusión nuclear conocido como 'el Sol artificial chino' / EP

--¿Cree que la fusión es el futuro del sector energético?

--La ciencia tiene que ayudarnos a resolver el problema energético mundial y la fusión va a jugar un papel esencial y va a entrar en el mix energético.

--Esperemos que ayude a abaratar la factura...

--Sí, completamente. Con la fusión nuclear, podemos producir, con los átomos de un vaso de agua, suficiente energía para una familia de cuatro personas durante 80 años. Tenemos que pensar en las próximas generaciones: la fusión puede solucionar este desafío de la sociedad.

--¿La fusión es segura?

--Al 100%. Las condiciones de fusión son extremadamente delicadas, de ultravacío, y si hay un accidente, se para el plasma. Entra la atmósfera y se rompe el vacío, es inmediato. No puede haber un accidente en cadena. Además, siempre que hablamos de la nuclear, la fisión, la gente lo asocia a Chernóbil o Fukushima, pero en las últimas décadas, las plantas han avanzado muchísimo.

--¿Y es sostenible?

--La fusión nuclear es una fuente de energía limpia, segura e inagotable. Supone la solución.

--Pero construir estos reactores también tiene un impacto ambiental. ¿No requiere mucha energía?

--Sí, y necesitamos algunos materiales, pero como con todo lo demás. El reto de la fusión es la producción neta de energía. Sabemos que funciona porque las estrellas y el Sol nos lo demuestran todos los días, pero hoy en día, el récord ha sido que hemos sacado el 70% de potencia que hemos puesto. Pero en el futuro, para tenerlo como fuente de energía, queremos producir más del 100%.

--¿Cuáles son sus planes ahora que se lleva a casa un premio Princesa de Girona?

--Seguir trabajando duro para conseguir que la fusión nuclear sea una realidad lo antes posible. Continuaremos trabajando en los reactores de fusión con los que colaboramos y comenzaremos a operar el tokamak Smart en la Universidad de Sevilla. Estamos a punto de tener todos los componentes para tener el primer plasma. Esperamos que esté listo para finales de este año.