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Productos de Herbalife / HERBALIFE

Seis cosas que tal vez te interese conocer sobre Herbalife

Fue creada por un vendedor ambulante y uno de sus principales accionistas es consejero de Trump

7 min

Desde su fundación en 1980, Herbalife lleva vendiendo suplementos nutricionales destinados a reducir el peso de sus consumidores. Ha patrocinado a equipos de baloncesto y futbolistas de renombre --incluso fue uno de los organizadores del 'clásico' Madrid-Barça que se celebró en Miami, dentro del torneo International Champions Cup--, aunque hay toda una generación que conoce a la empresa por su eslogan "Pierda peso ahora: ¡pregúnteme cómo!", el cual lucían sus vendedores en chapas.

Herbalife tributa en el paraíso fiscal de las Islas Cayman y en consecuencia tiene sus cuarteles generales allí, aunque en realidad la sede operativa está en Los Ángeles. El beneficio de la empresa en 2016 fue superior a los 5.000 millones de dólares.

Fundada por un vendedor ambulante

Quizá la cuestión más desconocida es que fue creada por un vendedor ambulante. Se trataba de Mark Hughes, un emprendedor de Los Ángeles sin experiencia previa en farmacología que comenzó a vender casa por casa unas píldoras para perder peso llamadas Herbalife. Hugues se movía en coche por los barrios de la ciudad y guardaba su producto en el capó. Se hizo famoso por la chapa que llevaba en el pecho y en la que podía leerse: "Pierda peso ahora: ¡pregúnteme cómo!". 

Implantó un modelo de negocio conocido como marketing multinivel (MLM), que le ayudó a hacerse rico en poco tiempo ayudado de su red de vendedores. Sin embargo, ya en 1985 tuvo lugar la primera demanda contra la compañía por la presunta falta de eficacia de sus productos. Finalmente, Herbalife pagó una multa de 850.000 dólares de la época. Hugues murió a los 44 años, en el 2000, en su casa de Malibu, por un exceso de alcohol y antidepresivos.

Contenía compuestos hiper estimulantes y plomo

Los primeros preparados para perder peso incluían efedrina, con efectos similares a las anfetaminas, que se obtienen de la planta Ephedra sinica. Se trata de un acelerador del metabolismo que se utiliza como estimulante, pero que puede provocar graves lesiones en el sistema cardiovascular si se abusa de él. Herbalife retiró la efedrina de sus productos a partir de 2002 y en 2004 la FDA (Food and Drugs Administration) prohibió la efedrina en los medicamentos sin prescripción médica.

En 2008, la empresa fue denunciada por el alto contenido en plomo de sus productos. El juicio no llegó a celebrarse porque Herbalife pagó 30.000 doláres al deunciante. 

Un consejero delegado de Walt Disney

Tras la muerte de Hugues, Herbalife fue adquirida en 2002 por el fondo de inversión Golden State Capital, que la sacó de la bolsa para devolverla a manos privadas. Poco después, los nuevos dueños devolvieron la empresa a la financiación pública, esta vez en la bolsa de Nueva York, y contrataron al antiguo director general de World Disney Company para que globalizara la empresa más allá de Europa y Estados Unidos.

El objetivo era dotar la marca de una estética diferente, ya que hasta entonces Herbalife había triunfado, sobre todo, en el nicho de los suplementos para culturistas y deportistas de alto rendimiento.

Problemas hepáticos

En 2004, el ministerio de Sanidad israelí comenzó una larga investigación para determinar si los productos de Herbalife podían tener relación con problemas hepáticos en sus consumidores. La compañía fue acusada de incluir en sus píldoras y batidos productos hepatóxicos. Tras las investigaciones el ministerio estableció que no había una relación causal. Sin embargo, en 2007 una nueva investigación de la universidad suiza de Berna sí halló relación.

El ministerio de Sanidad español investigó los posibles casos que podrían haberse dado en España. No obstante, en 2009 el comité científico de la Agencia Española de Nutrición y Seguridad Alimentaria (AESAN) emitió un comunicado declarando que no se había encontrado relación causal entre el consumo de productos y las intoxicaciones hepáticas.

Su modelo de negocio ha sido multado

La multinacional tiene un modelo de negocio alternativo basado en el ya mentado marketing multinivel (MLM), por el que Herbalife obtiene beneficios tanto de los productos que vende, como de los nuevos vendedores que capta en su red de comercialización. Estos deben pagar una tasa entre 60 y 100 euros para entrar en la red, y sus vías de ingresos vienen tanto por comercializar el producto como por captar, a su vez, nuevos vendedores. La empresa ha sido muchas veces acusada de desarrollar un esquema piramidal fraudulento.

El último juicio por esta causa terminó en diciembre de 2016 con una multa de 188 millones de dólares. La empresa tuvo que indemnizar a sus vendedores y prometer que rompería con este esquema, si bien el mismo fue declarado como no piramidal y por tanto no delictivo.

Su principal accionista es consejero de Trump

Tras la promesa de ruptura con el esquema de marketing multinivel que venía desarrollando, las acciones de Herbalife en bolsa se han desplomado en los últimos meses por su dudosa viabilidad.

Esto provocó que su principal accionista, el inversor billonario Carl Icahn, aumentara su inversión hasta el 20% para librar a Herbalife de las presiones de algunos accionistas críticos. Icahn es, además, el consejero del presidente Donald Trump​ en materia de desregulación empresarial.