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Cajetilla de tabaco mentolado

Cinco tabaqueras y la industria del vapeo pujan por los fumadores de mentolado

Desde el próximo 20 de mayo estará prohibido vender cigarrillos de sabores en España, un producto que consumen el 3% de los que fuman en la Península y más del 10% en Canarias

10 min

Las cinco marcas tabaqueras que operan en Canarias; o lo que viene a ser lo mismo, en España, quieren hacerse con los fumadores de tabaco mentolado, que están muy cerca de perder para siempre la opción de consumir ese producto. Y lo mismo anhela la industria del vapeo, donde además no existe veto a aromas y sabores, tampoco al mentolado.

El próximo 20 de mayo entrará en vigor en España la prohibición de vender tabaco con sabores, tanto cigarrillos como picadura de liar; una medida ya contemplada en la directiva europea 2014/40 de Productos del Tabaco. Realmente está vigente en la Unión Europea desde el 16 de mayo de 2016, pero su aplicación sufrió entonces una moratoria ahora ya ineludible.

Opciones alternativas

Las sanciones para los establecimientos que cometan una "infracción grave" por continuar con la venta se enfrentarán a multas de hasta 10.000 euros. Hace cuatro años se aplicó un periodo transitorio para las marcas europeas que atesoraran más de un 3% de volumen de ventas de mentolado, que eran todas las multinacionales. De esta manera, éstas pudieron continuar con su fabricación y comercialización, pero no va más. El tabaco mentolado será un producto erradicado desde mayo y sus consumidores, potenciales clientes de opciones alternativas.

Fumar mentolado es una práctica minoritaria en la Península, con solo un 3% de fieles, pero no en Canarias, donde se concentra la industria del tabaco en España y donde los entusiastas del mentol se elevan hasta el 10,1% de los fumadores, según la Asociación Canaria de Industriales Tabaqueros (ACIT).

Medidas de contingencia

Por ello, las cinco tabaqueras que operan en las islas (Altadis, BAT, JTI, Philip Morris y Landewyck) han tomado medidas de contingencia para llegar al 20 de mayo sin excedentes de ese tipo de tabaco. Pero también buscan fórmulas para atraer a los fumadores de mentolado hacia otras pautas que les sigan reportando ingresos, aún con la certeza de que la industria del vapeo podría ofrecerles mejores alternativas a los consumidores, ya que en ese sector no se prohíben los aromas.

La citada directiva europea 2014/40 de Productos del Tabaco fue introduciendo cambios progresivamente durante 2019, como la obligación de trazar todas las cajetillas desde fábrica hasta el consumidor final para atajar el contrabando. Pero este próximo cambio promete traer más consecuencias con la eliminación del "tabaco con aromas y aditivos", entre los que se encuentran los productos con mentol. Además, la normativa fija que tampoco se podrán incluir aromatizantes en los filtros de los cigarrillos, como ofrecen algunas marcas. Simplemente no se podrá modificar el olor y el sabor de ninguna manera, lo cual deja poco margen a las tabaqueras.

Readaptar el sector

Por esta razón, una de las posibilidades que se plantean las grandes compañías tabaqueras es acelerar su entrada en el anárquico sector del vapeo, que aún carece de una legislación efectiva en nuestro país y no tiene limitaciones en cuanto a los aromas.

La principal dificultad es que, aunque los vapeadores se muestran en España como un público fiel a esa práctica, la cuota de consumidores apenas representa entre el 0,7% y el 1,2% del mercado, cuando los fumadores tradicionales alcanzan el 34%. En todo caso, la transformación del sector tabaquero para adaptarse a una normativa cada vez más restrictiva se antoja como una medida de subsistencia necesaria: si no puedes con tu enemigo, únete a él. Por otra parte, ese sector consolidado del vapeo tampoco se lo pondrá fácil a las grandes compañías para permitir su competencia.

Varios paquetes de tabaco mentolado
Varios paquetes de tabaco mentolado

"Hiperregulación" del tabaco

El exdirector general de la Asociación Canaria de Industriales Tabaqueros (ACIT), Gustavo Ojeda, cree que el tabaco mentolado es un producto con "cierto tirón" en Canarias y asegura que "nos hemos adaptado a la regulación y hemos puesto las medidas necesarias para cumplir con los plazos de la ley" y retirarlo a más tardar el 20 de mayo. Ojeda pide al Gobierno de Pedro Sánchez una "regulación especial" para el archipiélago en materia de trazabilidad para "mantener el acervo histórico" de esta industria. Por su parte, la presidenta de la Mesa del Tabaco, Águeda García-Agulló, considera que "los esfuerzos deben centrarse en garantizar la implementación y la efectividad de las medidas previstas en esta directiva, que tiene recorrido y no está todavía completamente implantada".

Para el director general de ACIT, finiquitar el mentol favorece una pugna de las tabaqueras por hacerse con ese porcentaje de fumadores, que igualmente tendrán los productores extremeños pese a que su volumen de producción es muchísimo menor.

Legislaciones divergentes

En Estados Unidos, una ley aprobada en 2009 con Barack Obama como presidente prohibió el uso de aditivos de frutas y aromas especiales en los cigarrillos, pero que no afectó a los de sabor y olor a menta. El tabaco mentolado representa en el país norteamericano casi un 30% del mercado y es especialmente valorado por la población afroamericana.

En Europa no existía una regulación uniforme sobre aditivos y aromas en los cigarrillos hasta la citada directiva de 2014. La UE constató la necesidad de intervenir ante la existencia de legislaciones divergentes, lo cual podría afectar al buen funcionamiento del mercado interior y a la libre circulación de mercancías, y para eludir diferencias injustificadas de trato respecto a los productos entre las regulaciones de los distintos países.

¿Por qué el mentolado?

La Dirección General de Salud Pública del Ministerio de Sanidad se encargará de coordinar con los organismos sanitarios las de las comunidades autónomas la aplicación de la norma, que acabará con casi un siglo de existencia de los cigarrillos mentolados en la UE, presentes desde que en 1925 fuesen creados en Ohio (Estados Unidos) por Lloyd Spud Hughes, un cajero de restaurante al que se le ocurrió mezclar trocitos de cristal de menta con tabaco.

Pero, ¿por qué se elimina solo el tabaco mentolado? Eso se preguntan algunos fabricantes, que consideran igual de dañino fumar tabaco con o sin mentol. Aunque según diversos estudios científicos en los que se ampara la UE, el tabaco mentolado atrae más a los adolescentes y a los jóvenes y "su consumo crea más adicción", puesto que con el mentol se enmascara el gusto amargo del tabaco.

Viejos estudios, nuevas medidas

Que el tabaco mentolado es más adictivo que el que no tiene aroma es algo que ya aseguraba la Administración de Alimentos y Medicamentos estadounidense (FDA) en 2011. Entonces citaba que la adicción que provoca es mucho mayor y sus adeptos "muestran mayores signos de dependencia a la nicotina y tienen menos probabilidades de éxito al intentar dejar de fumar" por su sensación refrescante, que disimula el sabor del tabaco sin añadidos. Sin embargo, la FDA también señalaba en este trabajo que "no son más dañinos ni menos los mentolados que los cigarros normales" y ambos provocan los mismos efectos negativos para la salud.

Otro estudio, éste de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades en 2017, señala que "el mentol provoca que el fumador inhale más humo", con lo cual habrá "mayores posibilidades de contraer cáncer". Esto choca con la vieja creencia infundada de que los cigarrillos mentolados son menos malos, cuando "cubren o atenúan la aspereza del humo de tabaco y contribuyen a promover y mantener el tabaquismo". Un tercer estudio, de Archives of Internal Medicine, señala que los fumadores de mentolados "tienden a padecer más derrames cerebrales que los que se decantan por otro tipo de tabaco".

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